«Sabemos mucho sobre la viruela del mono gracias a muchas décadas de estudio»

«Sí sabemos mucho sobre la viruela del mono gracias a muchas décadas de estudio»
Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE.UU. han ofrecido hoy una actualización de la situación de la viruela del mono en el país, relacionada con un creciente brote multinacional. También ha aprovechado para responder a las preguntas abiertas y calmar algunos temores infundados.

Hasta la fecha, hay cinco casos confirmados y probables en Estados Unidos. El único caso confirmado de viruela del mono en EE.UU. se identificó la semana pasada en un hombre de Massachusetts que había viajado recientemente a Canadá. Los cuatro casos probables incluyen uno en la ciudad de Nueva York, uno en Florida y dos en Utah.

Estos cuatro casos son probables porque todos han dado positivo a un ortopoxvirus, la familia de virus que incluye la viruela del mono y la viruela. Se consideran presuntos casos de viruela del mono y se están tratando como tales mientras los CDC realizan pruebas secundarias para confirmar la viruela del mono.

Los cinco casos confirmados y probables en EE.UU. son hombres, y todos tienen un historial de viajes internacionales que encaja con el brote multinacional.

Los CDC también aprovecharon la sesión informativa de hoy para destacar que habían secuenciado el genoma del virus de la viruela del mono del caso inicial de Massachusetts. La secuencia genética coincide estrechamente con la de un caso en Portugal.

A nivel mundial, hay casi 250 casos confirmados y sospechosos en 17 países, la mayoría de ellos en Europa. Aproximadamente 165 casos están confirmados, y 83 son sospechosos (puede seguir la cuenta creciente aquí y aquí). Los casos son predominantemente en hombres y, específicamente, en hombres que se identifican como homosexuales, bisexuales o que tienen relaciones sexuales con hombres (HSH).

Se trata de un brote inusual que, según las autoridades sanitarias de todo el mundo, requiere una atención inmediata y una acción rápida. Sin embargo, el riesgo para la población en general todavía se considera bajo.

«No se trata de un virus fácilmente transmisible a través de las gotitas respiratorias y cosas por el estilo», dijo en la sesión informativa de hoy la capitana Jennifer McQuiston, subdirectora de la División de Altas Consecuencias de los CDC.

«Esto no es COVID», añadió. «Sabemos mucho sobre la viruela del mono gracias a muchas décadas de estudio, y la propagación respiratoria no es la preocupación predominante. Es el contacto -y el contacto íntimo- en el entorno y la población del brote actual. Y eso es realmente lo que queríamos destacar».

¿Qué es el virus de la viruela del mono?

La viruela del mono es un virus de ADN relacionado con la viruela que infecta a los animales y es endémico de las zonas boscosas de África Central y Occidental. No está claro qué animal o animales actúan como reservorio de la viruela del mono, pero los roedores son los principales sospechosos. El virus también puede infectar a ratas, ardillas, perros de la pradera, diferentes especies de monos y otros animales.

Recibió su nombre cuando los investigadores descubrieron inicialmente el virus en monos en un laboratorio danés en 1958, según la Organización Mundial de la Salud. El primer caso humano se identificó en un niño de la República Democrática del Congo en 1970.

Se cree que las personas se infectan en gran medida por la caza y la manipulación de animales salvajes y carne de monte.

Hay dos clados de viruela del mono: El clado de África Occidental y el clado de la Cuenca del Congo. El clado de África Occidental es el más leve de los dos, con una tasa de mortalidad estimada en humanos de alrededor del 1%. El clado de la cuenca del Congo tiene una tasa de letalidad estimada de hasta el 10%.

¿Qué cepa está causando el brote actual?

La cepa de África Occidental, el más leve.

¿Qué síntomas presenta?

Una vez infectada, la persona suele desarrollar los síntomas entre cinco y 13 días después de la exposición, pero el periodo de incubación puede oscilar entre cinco y 21 días.

La viruela del mono suele comenzar con fiebre y síntomas parecidos a los de la gripe, concretamente dolor de cabeza, fatiga, dolores musculares e inflamación de los ganglios linfáticos. De uno a tres días después, se desarrollan lesiones cutáneas en todo el cuerpo (una erupción reveladora), pero tienden a concentrarse en la cara y las extremidades, especialmente en las palmas de las manos y las plantas de los pies. Las lesiones comienzan planas en la base y luego se elevan y se llenan de líquido. A continuación, se forma una costra sobre cada lesión que posteriormente se desprende. El número de lesiones que desarrolla una persona infectada puede oscilar entre unos pocos y varios miles, según la OMS.

La enfermedad suele durar de dos a cuatro semanas y desaparece sin necesidad de tratamientos específicos.

¿Estamos viendo síntomas típicos en este brote?

En su mayoría, pero un aspecto inusual de este brote es que en algunos casos, las primeras etapas de la enfermedad han implicado lesiones, sobre todo en las zonas genitales y perianales. En estos casos, la erupción ha tenido un aspecto muy similar al de otras enfermedades, como el herpes, la varicela o la sífilis, dijo John Brooks, epidemiólogo médico de los CDC, en la sesión informativa de hoy. El aspecto del virus puede dificultar el diagnóstico adecuado si los médicos no están atentos a la viruela del mono.

¿Cómo se contagia la viruela del mono?

El virus de la viruela del mono puede propagarse por la exposición prolongada a las gotitas respiratorias, el contacto directo con las lesiones de la piel o el contacto directo con materiales (como ropa de cama y prendas de vestir) que hayan sido contaminados por el líquido de las lesiones de la piel. «El aspecto más infeccioso de esta enfermedad son las lesiones de la piel: son las que más virus transportan», subraya Brooks.

Esto significa que las personas que generalmente corren el riesgo tienen un contacto estrecho, físico y prolongado con alguien infectado, como las parejas sexuales, los familiares y los trabajadores sanitarios.

¿Se propaga por el aire?

Sí, pero no del todo bien. En cuanto a la transmisión respiratoria, la principal preocupación son las lesiones en la boca y la garganta, que pueden arrojar un gran número de virus. «Realmente son las lesiones la fuente del virus», dijo McQuiston. Para lograr la transmisión respiratoria, el virus requiere una interacción prolongada cara a cara.

«De lo que estamos hablando es de un contacto estrecho», dijo McQuiston. «No es una situación en la que si te cruzas con alguien en la tienda de comestibles, va a estar en riesgo de contraer la viruela del mono».

Como prueba de ello, McQuiston señaló que ha habido nueve casos de viruela del mono asociados a viajes desde Nigeria, todos los cuales viajaron en avión durante largos periodos. Las autoridades sanitarias han realizado un seguimiento de los múltiples contactos de esos pacientes y, hasta la fecha, no hay indicios de que la viruela del mono se haya propagado a partir de ellos.

¿Puede el virus propagarse antes de que alguien sepa que está enfermo (de forma presintomática o asintomática)?

No hay una respuesta clara al respecto, pero el contagio sin síntomas parece muy poco probable. Como subrayaron tanto McQuiston como Brooks, el virus se propaga principalmente a partir de las lesiones, lo que dificulta el contagio sin sarpullido. Cualquier persona con una erupción debe ser considerada infecciosa. Es posible que en la fase inicial de la enfermedad, similar a la de la gripe, las personas tengan lesiones en la boca y la garganta sin darse cuenta, lo que podría propagar el virus a través de la transmisión respiratoria prolongada.

Sin embargo, en el brote actual, algunos de los casos están reportando una erupción antes de sentir enfermedades similares a la gripe, lo que hace que esta posibilidad sea menos preocupante.

¿Es la viruela del mono una enfermedad de transmisión sexual?

No. Aunque en la actualidad parece que se propaga a través de una red sexual, el virus se propaga a través del contacto cercano, no del sexo específicamente.

La viruela del mono tampoco es un virus específico de un grupo. Cualquiera puede contraer el virus de varias maneras si se expone a una persona infectada.

¿Cómo se trata la infección por viruela del mono y existen vacunas?

No existen tratamientos específicos para la viruela del mono. Sin embargo, hay dos tratamientos antivirales diseñados contra la viruela que podrían ser eficaces.

Existe una vacuna. En 2019, la Administración de Alimentos y Medicamentos aprobó una vacuna específica para la viruela del mono y la viruela. La vacuna -la vacuna Jynneos contra la viruela y la viruela del mono- es una vacuna de dos dosis de virus vivos no replicantes. EE.UU. tiene una reserva de más de mil dosis disponibles, y se espera que el suministro aumente rápidamente en las próximas semanas, dijo McQuiston.

Una versión anterior de la vacuna contra la viruela, la ACAM2000, también puede prevenir la viruela del mono y utilizarse como profilaxis en personas expuestas. Sin embargo, se trata de una vacuna con virus vivos que se replican y que conlleva graves riesgos, como el de muerte en uno o dos casos de cada millón de dosis administradas. En Estados Unidos hay más de 100 millones de dosis de esta vacuna.

¿Cómo evita Estados Unidos la propagación de la viruela del mono?

La principal estrategia para frenar la propagación de la viruela del mono es identificar y aislar los casos, y luego rastrear sus contactos.

En el caso de los contactos que corren un alto riesgo de desarrollar una enfermedad grave -como los que tienen una respuesta inmunitaria comprometida- los funcionarios sanitarios están considerando la posibilidad de vacunarlos. McQuiston señaló en la sesión informativa de hoy que los médicos ya han recurrido a las reservas nacionales de vacunas.

¿Podría la viruela del mono pasar de las personas a los animales domésticos y salvajes en Estados Unidos y convertirse en endémica?

Es teóricamente posible, pero se considera un riesgo muy bajo. El Centro Europeo para la Prevención y el Control de las Enfermedades señaló esta posibilidad en una evaluación de riesgos publicada el lunes, pero concluyó que «la probabilidad de que se produzca este evento de propagación es muy baja».

McQuiston se hizo eco de la evaluación de un riesgo muy bajo al abordar la cuestión. Destacó un brote de casos de viruela del mono en EE.UU. en 2003, cuando 47 personas se infectaron a través de perros de la pradera alojados con roedores infectados de viruela del mono procedentes de Ghana.

Los 47 casos humanos se relacionaron directamente con los perros de la pradera infectados. Aunque los investigadores sanitarios realizaron amplias pruebas en otros animales domésticos y expuestos, no encontraron pruebas de propagación o endemicidad.

«Creo que, aunque seguimos vigilando, nuestro brote de 2003 nos da datos para no estar tan preocupados», dijo McQuiston.

¿Está evolucionando la viruela del mono para ser más transmisible en las personas?

El jurado aún no ha decidido, ya que la investigación del brote está todavía en la fase inicial. Pero hasta ahora, los datos genéticos y la propagación no indican un cambio significativo.

«En este momento, no vemos ninguna prueba de que este virus haya cambiado para transmitirse de forma más eficaz de persona a persona», dijo McQuiston. «Los datos de la secuencia son muy similares a los que hemos visto en África Occidental en el pasado, pero de nuevo, estamos en la fase inicial de esta investigación».

¿Por qué estamos viendo este brote ahora?

No está claro, pero los casos de viruela del mono resurgieron en Nigeria en 2017 y desde entonces han causado más de 450 casos, incluidos muchos casos exportados.

Los datos actuales sugieren que el virus puede haberse propagado silenciosamente en Europa durante semanas o incluso algunos meses. Un asesor de la OMS ha especulado públicamente con que la actividad sexual en eventos celebrados recientemente en España y Bélgica puede haber provocado la superdifusión. Sin embargo, los investigadores sanitarios tendrán que recopilar más datos para comprender la propagación actual.

Por Netón

Apasionado de la tecnología, el hardware y los videojuegos. Capitán del pequeño barco que es El Refugio 101.